Diagnóstico precoz: la demencia ya puede detectarse con 15 años de antelación

Entre todas las enfermedades que causan demencia, el Alzheimer es la más común. Cuanto mayor sea la edad, mayor será el riesgo.

En la demencia por Alzheimer, las conexiones entre las células nerviosas del cerebro se bloquean por depósitos de proteínas, llamadas "placas". Como resultado, el paciente pierde células nerviosas a lo largo del tiempo. Por lo tanto, disminuye gradualmente su capacidad de pensar y recordar, de modo que tarde o temprano pierde su independencia y tiene que vivir con la ayuda de los demás. 

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Dormir mal tiene una influencia en la demencia

La causa exacta de la enfermedad de Alzheimer aún no está clara. Los investigadores creen que es muy probable que haya varios desencadenantes, incluyendo la predisposición genética, las influencias ambientales dañinas o incluso la periodontitis.

Sin embargo, hay ciertos síntomas claramente asociados con la enfermedad de Alzheimer. Los investigadores han podido demostrar una sorprendente correlación entre los trastornos del sueño y la aparición de la demencia. Un estudio de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de la Universidad Johns Hopkins ha demostrado que la mala calidad del sueño está asociada con una mayor probabilidad de padecer Alzheimer. Otro estudio de la Universidad de Stanford y la Facultad de Medicina de Washington llegó a la misma conclusión.

Los resultados no significan que un mal sueño cause Alzheimer, ni que alguien que sufra de trastornos del sueño sufra de demencia. Sin embargo, "cuando se detecta que el sueño deficiente juega un papel importante en el desarrollo de la demencia, hay esperanza de que los métodos de intervención permitan retrasar o incluso prevenir la enfermedad", explica el científico Matthew P. Pase.

Trastorno del sueño que más afecta a la demencia

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En 2017, un estudio en Canadá examinó los tipos de trastornos del sueño asociados al riesgo de demencia. Su sorprendente hallazgo: 15 años antes del diagnóstico real puede determinarse el riesgo de contraer Alzheimer, sobre la base de un trastorno específico del sueño. El trastorno especial del sueño en cuestión se expresa por el hecho de que las personas afectadas golpean y patean durante la fase de sueño REM. A veces incluso se caen de la cama.

El sueño REM representa una cuarta parte del sueño total y se caracteriza por el movimiento ocular rápido (MOR). Los afectados por un trastorno durante la fase REM se mueven según sus sueños. Los científicos canadienses demostraron que los humanos con esta alteración del sueño tienen un riesgo entre un 80 y un 100 por ciento más alto de padecer una enfermedad neurodegenerativa como el Parkinson o la demencia. Los valores son, por supuesto, relativos y no significan que el 80 por ciento de los que padecen este trastorno desarrollen algún tipo de demencia.

Otro estudio publicado en la revista especializada "Neurology" también confirma la influencia del sueño REM en la aparición del  Alzheimer. El estudio de 321 sujetos con una edad promedio de 61 años mostró que las personas con menos sueño REM tenían un mayor riesgo de demencia. Además, el riesgo aumentó cuando los participantes permanecían en esta fase de sueño menos del 20 por ciento de su sueño total o necesitaban más de 90 minutos para entrar en la fase REM. 

La importancia de los resultados del estudio radica sobre todo en el hecho de que los científicos tienen un punto de referencia claro para futuras investigaciones, con la esperanza de que puedan tomar medidas para prevenir la demencia por Alzheimer.

La detección temprana es importante

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La demencia por Alzheimer se manifiesta a través de una variedad de síntomas que limitan la vida de una u otra forma. Estos incluyen olvidos cada vez más frecuentes, dificultades del lenguaje y problemas de orientación; más tarde también los cambios de personalidad, los delirios, la incontinencia y la agnosia (ya no se reconoce a los familiares).

Según los expertos, no suele haber un diagnóstico precoz, pero es  en el caso de la enfermedad de Alzheimer, la terapia debe iniciarse lo antes posible, ya que los medicamentos que pueden retrasar el curso de la enfermedad funcionan mejor al principio de la enfermedad.

Esta es precisamente la razón por la que los instrumentos de detección temprana, como la investigación de los trastornos del sueño, podrían ser un paso importante para aliviar las graves consecuencias de la enfermedad de Alzheimer.

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